Ataque sentado começa em Flint

Ataque sentado começa em Flint

Às 20h em 30 de dezembro de 1936, em uma das primeiras greves nos Estados Unidos, trabalhadores da indústria automobilística ocuparam a fábrica número um da General Motors Fisher Body em Flint, Michigan. Os trabalhadores da indústria automobilística estavam em greve para ganhar o reconhecimento do United Auto Workers (UAW) como o único agente de barganha para os trabalhadores da GM; eles também queriam fazer com que a empresa parasse de enviar trabalho para fábricas não sindicais e estabelecer uma escala de salário mínimo justa, um sistema de reclamações e um conjunto de procedimentos que ajudariam a proteger os trabalhadores da linha de montagem contra ferimentos. Ao todo, a greve durou 44 dias.

LEIA MAIS: A greve de 1936 que deixou a montadora de automóveis mais poderosa da América de joelhos

O ataque em Flint não foi espontâneo; Os líderes do UAW, inspirados por ataques semelhantes em toda a Europa, o planejavam há meses. A greve na verdade começou em fábricas menores: Fisher Body em Atlanta em 16 de novembro, GM em Kansas City em 16 de dezembro e uma estamparia Fisher em Cleveland em 28 de dezembro. A fábrica de Flint foi o maior golpe, no entanto: continha um de apenas dois conjuntos de matrizes de carroceria que a GM usou para eliminar quase todos os seus carros de 1937. Ao assumir o controle da fábrica de Flint, os trabalhadores da indústria automobilística poderiam fechar a empresa quase que totalmente.

Então, na noite de 30 de dezembro, o turno noturno da Flint Plant simplesmente parou de funcionar. Eles se trancaram e se sentaram. "Ela é nossa!" um trabalhador gritou.

A GM argumentou que os grevistas estavam invadindo e obteve uma ordem judicial exigindo sua evacuação; ainda assim, os homens do sindicato permaneceram parados. A GM desligou o aquecimento dos prédios, mas os grevistas se enrolaram em casacos e cobertores e se agacharam. Em 11 de janeiro, a polícia tentou cortar o fornecimento de alimentos aos grevistas; no motim resultante, conhecido como a “Batalha dos Touros Corridos”, 16 trabalhadores e 11 policiais ficaram feridos e o UAW assumiu o controle da fábrica adjacente da Fisher Two. Em 1º de fevereiro, o UAW assumiu o controle da enorme fábrica de motores Chevrolet No. 4. A produção da GM passou de robustos 50.000 carros em dezembro para apenas 125 em fevereiro.

Apesar da enorme influência política da GM, o governador de Michigan, Frank Murphy, se recusou a usar a força para interromper a greve. Embora as manifestações fossem ilegais, ele acreditava, ele também acreditava que autorizar a Guarda Nacional a quebrar a greve seria um erro enorme. “Se eu enviar aqueles soldados diretamente sobre os homens”, disse ele, “não haveria como dizer quantos seriam mortos”. Como resultado, ele declarou: “As autoridades estaduais não tomarão partido. Eles estão aqui apenas para proteger a paz pública. ”

Enquanto isso, o presidente Roosevelt instou a GM a reconhecer o sindicato para que as fábricas pudessem reabrir. Em meados de fevereiro, a montadora assinou um acordo com o UAW. Entre outras coisas, os trabalhadores receberam um aumento de 5% e permissão para falar no refeitório.


INTRODUÇÃO À GALERIA

No início de 1978, Neil Leighton, professor de ciências políticas da Universidade de Michigan-Flint, foi a uma conferência acadêmica na Duke University. Enquanto estava lá, ele encontrou o professor Laurence Goodwyn, que, quando informado sobre o local de trabalho de Leighton, perguntou-lhe o que ele estava fazendo na Carolina do Norte quando poderia estar de volta a Flint fazendo pesquisas sobre "a maior greve da história americana". Os dois homens saíram juntos para beber um copo e discutiram o que poderia ser feito para chamar mais atenção para o significado da greve. Como resultado, Goodwyn concordou em vir para Flint e ensinar a um grupo de professores e alunos como fazer uma história oral da Greve Sit-Down de Flint de 1936-37. Assim nasceu o Projeto de História do Trabalho na UM-Flint. Os membros do corpo docente que conduziram as entrevistas incluíram Leighton, Kenneth B. West, William Meyer e Nan Pendrell. Dezenas de alunos que frequentaram aulas de história do trabalho na UM-Flint realizaram o restante das entrevistas, todas concluídas entre 1978 e 1984. O projeto era imenso em escopo e profundidade, e as fitas produzidas são algumas das mais materiais primários importantes sobre a história do trabalho americano que existem em qualquer lugar.

A maioria dos participantes da greve tinha mais de setenta anos na época de suas entrevistas, e muitos tinham mais de oitenta. No entanto, suas memórias do que aconteceu mais de quarenta anos antes revelaram-se surpreendentemente claras. Eles se lembraram das condições de trabalho que levaram à greve, especialmente o temido & quotspeed-up & quot. Eles se lembraram do que estavam fazendo durante a greve, dentro e fora das fábricas e se lembraram dos meses difíceis após a greve, quando o incipiente UAW estava tentando se estabelecer por muito tempo -termo credibilidade. Suas memórias, somadas, criam uma história oral abrangente do evento e são um complemento inestimável para livros acadêmicos disponíveis sobre o assunto.

No final da primavera de 2001, Michael Van Dyke e David Bailey, da Matrix, tomaram conhecimento da existência dessas fitas sob os auspícios de John Revitte, um amigo de Leighton e professor de Relações Trabalhistas e Industriais no estado de Michigan. Posteriormente, nos encontramos com o Sr. Leighton e Paul Gifford, Arquivista da UM-Flint (onde as fitas foram depositadas), e discutimos a possibilidade de digitalizar essas fitas de áudio envelhecidas e disponibilizá-las em um site educacional. Eles concordaram que essa era uma boa ideia e gentilmente nos permitiram levar as fitas ao estado de Michigan para esse propósito.

Como esses clipes de áudio demonstram, o ataque em si permaneceu interessante porque era um caso clássico de Davi contra Golias. Em 1936, a General Motors era a corporação industrial mais rica do mundo, com fábricas em mais de cinquenta cidades e vilas nos Estados Unidos. Além disso, os maiores acionistas eram os du Ponts incrivelmente ricos. Os grevistas, por outro lado, tinham em média uma educação de décimo grau, vinham de famílias pobres e consistiam em muitos sulistas e imigrantes da Europa Oriental. Como tal, era fácil para os oponentes da greve alegar que estavam sendo forçados a seus atos de radicalismo por "agitadores externos" (palavras-código para comunistas e socialistas). Até certo ponto, essa acusação pode ter sido verdadeira, mas não é verdade dizer que o objetivo da maioria dos grevistas era assumir o controle das fábricas de forma permanente. Como a maior parte do país, eles só queriam um & quotnovo acordo & quot que pudesse ajudá-los a melhorar sua situação na vida. Isso significava não apenas melhores condições de trabalho e salários mais altos, mas também uma afirmação de sua humanidade básica.


Veja as imagens da histórica Flint Sit-Down Strike

FLINT, MI - Foi há 78 anos, quando um grupo de 50 homens iniciaria a Greve Sit-Down Flint de 1936-37 dentro da fábrica Fisher Body 2 da General Motors, dando início a uma paralisação de 44 dias que terminaria quando a GM reconhecesse a United Auto Workers como agente de negociação para trabalhadores horistas.

A greve começou em 30 de dezembro de 1936, na fábrica Fisher 2, quando os homens sentaram-se na linha em protesto contra a transferência de três inspetores que se recusaram a sair do sindicato.

Nove dias após o início da greve, a polícia assumiu um papel mais ativo ao fazer prisões em frente à fábrica 9 da Chevrolet nas ruas West Kearsley e Asylum após uma "batalha campal" lá, de acordo com os arquivos do The Flint Journal.

Alguns dias após a primeira prisão, a polícia lançou gás lacrimogêneo dentro e fora de Fisher nº 2, de acordo com “Sit-Down”, um livro que detalha a história da Sit-Down Strike do falecido Sidney Fine.

O conflito se agravou em 11 de janeiro de 1937, durante a "Corrida de Touros" em Fisher No. 2, quando trabalhadores ocupantes entraram em confronto com a polícia em combates sangrentos que feriram 28, de acordo com os arquivos do The Journal.

“Em 11 de janeiro, a violência começou fora do Fisher Body 2, quando a polícia da empresa desligou o aquecimento, trancou o portão da fábrica e removeu a escada usada para fornecer alimentos aos grevistas”, de acordo com o livro “The Flint Sit- Down Strike de 1936-37: Witnesses and Warriors. ”

“Quando os ocupantes forçaram o portão aberto, a polícia da empresa chamou a ajuda da polícia de Flint e eles responderam com gás lacrimogêneo e balas”, diz o livro.

O governador de Michigan, Frank Murphy, então trouxe 1.200 guardas nacionais de trem e caminhão no dia seguinte, dizendo: “A lei e a ordem serão mantidas em Michigan”, relatou o Flint Journal na época.

Percorra a galeria de fotos acima na edição desta semana da série #ThrowbackTh ensaio do The Flint Journal.

O confronto continuou em 31 de janeiro, quando os trabalhadores assumiram o Chevrolet No. 4.

“Além das fábricas da Fisher Body, os grevistas hoje possuem a fábrica da Chevrolet nº 4, uma divisão de montagem de motores na Chevrolet Avenue, perto de Glenwood”, escreveu o The Flint Journal na época. “Eles assumiram o comando desta planta no final da tarde de segunda-feira, depois que mais de 25 pessoas ficaram feridas, uma das quais está em estado grave ...

“O surto de segunda-feira foi o clímax da agitação, que ardeu sob a superfície em Flint por várias semanas e marcou a primeira tentativa da maioria dos trabalhadores que se opõem à greve e sua liderança de fora da cidade de lutar por seus empregos ”, Disse a história do Journal.

O presidente da GM, Alfred P. Sloan, publicou um anúncio de página inteira no The Flint Journal em 27 de janeiro de 1937, que dizia que a empresa "se esforçou seriamente para fazer todo o possível para desenvolver negociações com o grupo que nos atacou". O anúncio dizia que os trabalhadores ociosos foram "privados do direito de trabalhar por uma pequena minoria que apreendeu certas fábricas e as está segurando como resgate para fazer cumprir suas demandas".

Quinze dias após a veiculação do anúncio, a GM e o UAW assinaram o primeiro acordo entre os dois lados - e reconhecendo o UAW como o sindicato como agente de negociação coletiva para trabalhadores horistas.

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Lições de mão-de-obra da Greve Sit-Down em Flint

A Greve Sit-Down Flint de 1936-37 criou a classe média do século XX. Fartos de linhas de montagem que funcionavam em um ritmo desumano, salários por tarefa e capatazes que podiam demitir qualquer trabalhador por qualquer motivo, os trabalhadores automotivos ocuparam três fábricas da General Motors, resistindo violentamente aos esforços da polícia para despejá-los. Após quarenta e quatro dias, a GM capitulou, concordando em reconhecer a United Auto Workers como o agente de barganha de seus funcionários. O UAW era o principal sindicato da nação, estabelecendo salários para todos os trabalhadores industriais.

“Costumávamos ficar chapados nos jornais toda vez que recebíamos algo [novo] em nosso contrato”, disse um membro do UAW que participou de uma greve de 1970 que rendeu aos trabalhadores automotivos um aumento anual do custo de vida e o direito de aposentar-se com todos os benefícios após trinta anos. “‘ Bem, os trabalhadores da indústria automobilística aumentaram o preço porque conseguiram um aumento ’. Mas então todo mundo começaria a receber aumentos também, depois de nós”.

Ainda em 1980, quando a General Motors empregava oitenta mil trabalhadores no condado de Genesee, Flint ostentava o maior salário médio para trabalhadores com menos de trinta e cinco anos no país, graças aos contratos sindicais que permitiam aos novos funcionários começarem com o mesmo salário que os mais experientes companheiros de linha. A renda média geral da cidade era maior do que a de São Francisco. Flint era o modelo de comunidade cuja riqueza era amplamente compartilhada, em vez de concentrada entre uma elite. O único verdadeiro aristocrata de Flint foi Charles Stewart Mott, que em 1907 aceitou uma participação de cinco por cento na GM para mover seu fabricante de rodas para Flint. Mott morreu em 1973, deixando sua fortuna para uma fundação que gastou mais de US $ 1 bilhão em projetos cívicos.

Flint, a classe média, o movimento sindical e a indústria automobilística não são tão prósperos como costumavam ser. O declínio de todos os quatro está interligado. No início da década de 1980, a indústria automobilística americana começou a perder clientes para fabricantes japoneses e alemães. Os motoristas responderam à escassez de gasolina comprando veículos com baixo consumo de combustível, que os estrangeiros construíram bem (o Toyota Corolla, o VW Beetle) e os americanos construíram como lixo (o Ford Pinto, o Chevy Chevette). O termo “Rust Belt” tornou-se sinônimo de meio-oeste industrial. As demissões e fechamentos de fábricas da GM atingiram sua cidade natal de maneira particularmente forte, resultando no que os habitantes locais chamam de "retirada".

Hoje, a força de trabalho da GM na área de Flint caiu para 6.500 - menos de um décimo do que era na década de 1970. Isso é consistente com o declínio geral do emprego por hora da GM, que caiu de mais de quinhentos mil para apenas cinquenta mil, como resultado da automação e da perda de participação no mercado. É mais fácil argumentar que Flint sofreu porque era uma cidade de um único setor, onde três quartos da força de trabalho dependia do contracheque da fábrica de automóveis, do que argumentar que a GM escolheu a cidade por desinvestimento como vingança pela greve. Flint, a cidade que outrora ostentava a classe média mais forte do país, agora tem a maior taxa de pobreza do país, com quase metade de seus residentes incapazes de pagar pelas necessidades básicas.

As vitórias da greve foram efêmeras, não apenas para Flint, mas para toda a classe média? A classe média foi apenas um momento, um interlúdio entre duas idades douradas que refletem mais de perto a forma como a maioria das sociedades se estruturou economicamente, com uma aristocracia e um campesinato?

O declínio da classe média nos Estados Unidos é concomitante ao declínio do movimento trabalhista. Na década de 1950, trinta e três por cento dos trabalhadores do setor privado pertenciam a sindicatos. Hoje, esse número é de 6%. No White Shirt Day 2019, uma comemoração da greve realizada a cada 11 de fevereiro em Flint (os membros do sindicato usam camisas brancas, refletindo sua visão de que eles são tão bons quanto a gestão), a vice-presidente do UAW, Cynthia Estrada, observou que o sindicato não representa mais a maioria dos trabalhadores que constroem veículos nos Estados Unidos. Fabricantes estrangeiros aqui, como Volkswagen, Toyota e BMW, resistiram à sindicalização construindo suas fábricas no Sul, uma região tradicionalmente hostil aos sindicatos.

O UAW, que atingiu o pico de 1,5 milhão de membros em 1979, agora caiu para quatrocentos mil. O sindicato é tão fraco, politicamente, que não conseguiu impedir a legislatura de Michigan de aprovar uma lei de direito ao trabalho em 2012, ou o governador Rick Snyder de assiná-la. Snyder, que assumiu o cargo como oponente à mudança das leis trabalhistas do estado, mudou de ideia depois que Indiana & # 8212 outro estado sofrendo de uma emigração de diplomas universitários & # 8212 tornou-se o primeiro estado com direito ao trabalho no Rust Belt no mesmo ano. Isso pressionou Michigan a competir com seu vizinho por empregos não qualificados.

Os sucessos do movimento anti-trabalhista não têm sido apenas na destruição de indústrias tradicionalmente organizadas pelo trabalho, mas também na prevenção da sindicalização dos empregos não qualificados que substituíram o trabalho industrial bem remunerado. Na década de 1970, a General Motors era o maior empregador privado dos Estados Unidos. No século XXI, esse título é compartilhado pelo Walmart e pela Amazon, duas empresas que resistem veementemente à sindicalização e cujos proprietários estão entre os dez americanos mais ricos. Dados os bilhões em lucros que essas empresas geram, não há razão para que seus funcionários não sejam tão bem remunerados quanto os trabalhadores da indústria automobilística. As razões apresentadas para o baixo salário - que o trabalho no varejo e manuseio de pacotes são empregos não qualificados e básicos, não destinados a sustentar uma família ou conduzir a uma carreira - são ex post facto justificativas possibilitadas pela realidade de que o Walmart e a Amazon podem se safar pagando baixos salários porque não temem a sindicalização.

O encolhimento da classe média não é um fracasso do capitalismo. É uma falha de governo. O capitalismo tem feito exatamente o que foi projetado para fazer: concentrar a riqueza na classe proprietária, enquanto fornece à massa de trabalhadores salários suficientes para se alimentar, abrigar e se vestir. Essa é a tendência natural da relação entre capital e trabalho, e só pode ser detida por um governo ativista que opta por intervir como árbitro - como Frank Murphy, Francis Perkins e Franklin D. Roosevelt fizeram para o Flint Sit-Down Strikers em 1937, ajudando-os a vencer sua luta contra a GM.

Os conservadores do mercado livre, entretanto, consideram os cartéis sindicais que restringem o comércio e aumentam os salários acima das taxas de mercado. Eles estão em guerra com o movimento trabalhista desde logo após a Segunda Guerra Mundial, quando uma onda de greves levou à aprovação da Lei Taft-Hartley, que proibiu o comércio fechado, tornando o chamado “direito ao trabalho” leis possíveis. A demissão de Ronald Reagan dos controladores de tráfego aéreo em greve em 1981 foi considerada o sinal mais decisivo de que o governo federal dali em diante tomaria o lado dos empregadores, e não dos sindicatos. A negociação coletiva é inimiga do ideal conservador do indivíduo rude.

A classe média pode crescer novamente? Durante a crise do coronavírus de 2020, os trabalhadores de um centro de entrega da Amazon em Chicago organizaram um movimento que contribuiu para a empresa conceder folgas remuneradas a todos os funcionários, tanto em tempo integral quanto parcial. Os trabalhadores da Amazon também saíram do trabalho para exigir que a empresa fechasse as instalações depois que um funcionário deu positivo para COVID-19. Durante a crise, os trabalhadores considerados “essenciais”, como balconistas, garçons, baristas e encarregados de pacotes, estavam entre os que geralmente recebem os salários mais baixos e os menores benefícios. De fato, a Amazon contratou cem mil novos manipuladores de pacotes para lidar com o aumento nas compras online que resultou de pedidos que ficam em casa.

A crise foi uma experiência radicalizante para muitos desses trabalhadores. Ensinou-lhes que seu trabalho vale mais do que lhes foi dito. Poderia ter sido um passo em direção a outra greve de ocupação? Os trabalhadores que tentam sindicalizar um depósito da Amazon no Alabama querem as mesmas coisas que os Sit Down Strikers queriam: um ritmo de trabalho humano, melhor segurança no emprego e mais voz no local de trabalho. Os serviços da Amazon são tão essenciais para a vida no século XXI quanto o automóvel foi para o século XX. O fundador da empresa, Jeff Bezos, é mais rico do que Henry Ford. Se os trabalhadores ocupassem os centros de atendimento e entrega da Amazon para exigir maior segurança e segurança no emprego - as mesmas causas que motivaram os trabalhadores da GM em Flint em 1936 - eles poderiam fechar o comércio americano.

Os sindicatos também têm sido uma ferramenta importante nos movimentos pelos direitos civis. Martin Luther King, Jr. viu os sindicatos como um componente-chave da justiça econômica e se organizou com os trabalhadores até o fim, ele foi morto em Memphis, Tennessee, onde foi apoiar os trabalhadores do saneamento em greve. Um movimento trabalhista revivido reconheceria que os sindicatos não pertencem apenas às fábricas, e estenderia seus melhores salários e benefícios às comunidades deixadas de fora do primeiro boom: mulheres, imigrantes, os pobres urbanos. Uma greve não é uma tática obsoleta. É um projeto para melhores condições de trabalho e para um renascimento da classe média.

Nas palavras de Olen Ham, um atacante que morreu em 2012, aos 95 anos: “Nós criamos a classe média”. Pode demorar mais uma sessão para recriá-lo. ■


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As condições não eram simplesmente ruins, eram terríveis. Antes da greve, escreve McClelland, os trabalhadores com mais de 40 anos provavelmente seriam demitidos, certamente não contratados. Não era esperado que eles acompanhassem. Os trabalhadores respiravam fumaça e pedaços de metal flutuantes, e um acesso de tosse que o afastava do trabalho o fazia perder o emprego. Os capatazes da época pareciam mais senhores feudais do que administradores. Se eles queriam que um trabalhador fizesse uma festa para ele ou pintasse sua casa, era melhor que o trabalhador fizesse. Se o capataz tivesse uma queda pela esposa de um trabalhador, bem, só havia uma maneira de manter seu emprego.

Quando a greve começou, os trabalhadores não se sentaram simplesmente e a GM não desistiu facilmente. A Guarda Nacional foi chamada para cercar as plantas. A polícia disparou tiros. Grevistas improvisaram armas e usaram mangueiras de incêndio para manter os policiais afastados. Para prevenir e parar a greve, a GM contratou espiões e tentou congelar e matar os grevistas das lojas.

McClelland já escreveu muito sobre a indústria automobilística em Michigan e em Rust Belt. Seu livro anterior, "Nothin’ But Blue Skies ", oferece o que ele chama de" história panorâmica do Cinturão de Ferrugem ". O livro fala sobre a greve, mas McClelland disse que queria dedicar um tempo em "Meia-noite na cidade dos veículos" para realmente mergulhar. Ele foi parcialmente inspirado por um amigo da família e fabricante de ferramentas e tintas da GM que ele chamou de seu avô substituto . Morreu em 2013 aos 90 anos, deixando para trás uma longa vida de homem casado e feliz, de dar dinheiro, às vezes em segredo, a quem precisava.

Quando McClelland fala sobre ele, é fácil ver por que ele acredita que a greve permaneceu relevante todos esses anos depois.

“A vida dele para mim apenas exemplificou todos os ganhos e as vitórias e a greve conquistada. Ele começou como um aprendiz ganhando 25 centavos por hora e acabou ganhando US $ 27 por hora ”, disse McClelland.

A indústria automobilística pode não ser mais a força econômica motriz do país, mas agora, disse ele, precisamos prestar mais atenção às gigantes corporações de hoje, como a Amazon.

McClelland acredita que os trabalhadores de hoje precisam se defender, assim como os trabalhadores automobilísticos de Flint faziam. “Se você pode organizar a Amazon, pode organizar qualquer coisa”, disse ele.

Lendo seu livro, você não saberia que é assim que ele se sente, no entanto, até chegar ao epílogo do livro, onde McClelland finalmente fala para compartilhar seus próprios pensamentos. O livro é focado na história, mas o epílogo é quase um apelo à ação. A greve pode ser uma história e tanto, mas, no que diz respeito a McClelland, as lições de hoje devem ser claras.

“É realmente notável para mim como suas preocupações (dos funcionários da Amazon) são semelhantes às dos grevistas. Eles querem um sistema de cotas e um ritmo de trabalho mais realistas ... eles querem mais segurança no emprego ”, disse ele. "Então, você sabe, eu sinto que estamos fazendo tudo de novo."

McClelland ainda não acabou de contar a história da greve. No mês que vem, ele vai lançar um romance intitulado “Correndo para casa”. Ele chama isso de uma “sequência fictícia” de “Midnight in Vehicle City”, embora seja ambientado na década de 1980, quando as fábricas de automóveis estão começando a fechar.


A greve começa em Flint - HISTÓRIA

Galeria de áudio The Flint Sit-Down Strike
http://www.historicalvoices.org/flint/
Projetado e hospedado pela Matrix na Michigan State University. Conteúdo audiovisual fornecido pela University of Michigan-Flint e pela Walter P. Reuther Library, Detroit, Mich.
Avaliado em 20 de março de 2006.

Em 30 de dezembro de 1936, os trabalhadores da General Motors (GM) em Flint, Michigan, sentaram-se para trabalhar. Eles permaneceram nas fábricas até que um acordo foi alcançado em 11 de fevereiro de 1937. A greve de quarenta e quatro dias foi uma vitória para o United Auto Workers (UAW), um novo sindicato industrial que conquistou o direito de organizar e representar os funcionários dos maiores empresa automobilística e um dos maiores empregadores privados dos Estados Unidos. A greve da GM teve enorme significado para a história do trabalho, dos negócios e do estado. Também marcou uma virada na história do UAW e na história da classe trabalhadora na América moderna.


Sentados de Flint lendo e relaxando.

Este site faz parte de Vozes históricas, uma biblioteca digital online de coleções de palavras faladas americanas do século XX. The Flint Sit-Down Strike O site é mais um ensaio eletrônico do que um arquivo de entrevistas. Os criadores do site & # 8217s digitalizaram as fitas de um quarto das mais de duzentas entrevistas realizadas entre 1978 e 1984 com pessoas envolvidas com a greve. Vários formatos interativos permitem que o espectador ouça trechos dessas entrevistas. Três & # 8220 ensaios de áudio & # 8221 consideram a organização da greve & # 8217s, a própria greve e suas consequências em páginas que fornecem narrativa histórica e análises intercaladas com clipes de áudio de entrevistas com participantes e observadores. Os clipes são iniciados a partir de links de texto com os nomes dos entrevistados e aparecem em uma janela pop-up onde o clipe é transmitido e o texto do clipe e uma nota identificando o palestrante e a data da entrevista aparecem. Os trechos da entrevista variam em duração de trinta segundos a dez minutos. Ao todo, cem clipes de áudio de entrevistas com cinquenta pessoas estão acessíveis no site. Outros formatos interativos no site incluem uma linha do tempo, um mapa de ataque e três apresentações de slides.

Este site interessante é especialmente útil para alunos e professores. É claramente organizado, pesquisável e fácil de navegar. Um útil & # 8220Transcript Browser & # 8221 indexa os clipes de áudio. A narrativa histórica é substancial e sólida, baseando-se na bolsa de estudos padrão sobre a greve e levantando importantes questões interpretativas, como o papel dos comunistas e socialistas no UAW e na greve, a relação dos líderes com as bases, a resposta dos comunidade à greve, o papel das mulheres como trabalhadoras e membros da família, e as implicações da greve como um desafio às prerrogativas de gestão e direitos corporativos na propriedade privada. Os entrevistados são sempre informativos, embora alguns sejam mais animados do que outros. Os acentos, inflexões, maneiras de falar e escolha de ênfase contam a história de maneiras únicas e às vezes mais impressionantes do que uma entrevista transcrita ou uma fonte secundária.

Informações biográficas sobre os entrevistados e fontes visuais diferentes de fotografias enriqueceriam e animariam o site. Alguma consideração do caráter da história oral também seria útil e apropriada. A introdução às entrevistas refere-se brevemente à natureza da fonte. Mas mais poderia ser oferecido sobre a maleabilidade da memória e até que ponto a história da greve de Flint foi freqüentemente contada e se tornou mitificada nas lembranças. O site tem poucos recursos de ensino; há referências bibliográficas e links para outros sites da Web, mas nenhuma sugestão de projetos e tarefas, nenhuma questão para discussão e nenhuma consideração do problema da evidência e interpretação histórica, especialmente no que diz respeito à história oral.

Nancy Gabin
Universidade de Purdue
West Lafayette, Indiana


O sindicato sindical United Automobile Workers (UAW) tinha acabado de ser formado em 1935 e realizou sua primeira convenção em 1936. Pouco tempo depois, o sindicato decidiu que não poderia sobreviver organizando campanhas em fábricas menores como no passado. Em vez disso, eles organizariam os trabalhadores do setor automotivo e perseguiriam o maior e mais poderoso empregador, a General Motors Corporation. Eles fariam isso concentrando-se em suas fábricas mais valiosas em Flint, Michigan. Conforme declarado por Henry Kraus, um organizador da greve do UAW, "Era o centro nervoso da vasta combinação. Criadores de fortunas, benfeitor incomparável para os poucos escolhidos, vaca leiteira premiada da família mais aristocrática da América, os du Ponts, cujas 10.000.000 ações da GM asseguraram-lhes um quarto de corte dos lucros inabaláveis ​​da corporação, o que quer que acontecesse nesta cidade central da corporação, nesta aldeia superdimensionada não descrita, reverberou por todos os capitalistas financeiros da nação " [1] A importância dessas fábricas não pode ser subestimada, as fábricas em Flint eram essenciais para as várias linhas de carros da GM e para os carros das subsidiárias da GM, como Chevrolet e Buick. Como explicado por Henry Kraus, "A grande concentração de trabalhadores automotivos em Flint não estava nas fábricas de carrocerias, mas na Chevrolet e na Buick, que empregavam 14.000 e 16.000 homens respectivamente - a maior de todas as 60 fábricas da General Motors". [2] Outra fábrica da Chevrolet, a planta nº 4, seria crítica para a greve, já que produzia os motores para todos os carros Chevrolet vendidos na época. Essas fábricas eram vitais para a produção e as greves paralisariam a produção da GM em todo o país. O UAW recentemente se separou de um sindicato muito maior, a Federação Americana do Trabalho (AFL).

Organizar em Flint era um plano difícil e perigoso. A GM controlava a política da cidade em Flint e ficava de olho nas pessoas de fora. Quando Wyndham Mortimer, o primeiro oficial do UAW encarregado de organizar a campanha em Flint, entrou na cidade, foi notado. Um dia depois de entrar em Flint, no início de junho de 1936, ele estava sendo seguido por pessoas que provavelmente eram da General Motors Company, "Quando ele passou pela porta da frente, o outro largou o jornal e o seguiu para a rua . E depois disso, ele ou um dos outros dois sempre conseguiu ficar com ele ". [3]

A GM também mantinha uma extensa rede de espiões em suas fábricas. Mortimer concluiu depois de conversar com os trabalhadores da indústria automobilística de Flint que os moradores locais existentes, que tinham apenas 122 membros dos 45.000 trabalhadores da indústria automobilística em Flint, estavam crivados de espiões. Conseqüentemente, ele decidiu que a única maneira segura de organizar Flint era simplesmente contornar os habitantes locais. Mortimer, Eric Branoff, Roy Reuther, Henry Kraus e Ralph Dale começaram a se reunir com os trabalhadores da indústria automobilística de Flint em suas casas, mantendo os nomes dos novos membros um segredo bem guardado de outros em Flint e na sede do UAW.

Enquanto o UAW estudava seu alvo, descobriu que a GM tinha apenas duas fábricas que produziam as matrizes a partir das quais os componentes da carroceria do carro eram carimbados: uma em Flint que produzia as peças para Buicks, Pontiacs e Oldsmobiles, e outra em Cleveland que produzia as peças Chevrolet . O sindicato planejava atacar essas fábricas após o ano novo, quando Frank Murphy se tornaria governador de Michigan.

Os acontecimentos forçaram o sindicato a acelerar seus planos, no entanto, quando os trabalhadores da fábrica Fisher Body de Cleveland entraram em greve em 28 de dezembro de 1936, devido à demissão de dois irmãos da linha de montagem. O UAW anunciou imediatamente que não encerraria a greve de Cleveland até que chegasse a um acordo nacional com a GM cobrindo todas as suas fábricas. Ao mesmo tempo, o sindicato fez planos para fechar a Fisher # 1 em Flint. Genora Johnson Dollinger foi uma das principais organizadoras e manifestantes da manifestação de Flint. Robert Travis, na época, era o organizador do UAW durante a greve. Em 30 de dezembro, às 8h, o sindicato soube que a GM estava planejando retirar as matrizes de Fisher # 1. O principal organizador do UAW, Bob Travis, convocou imediatamente uma reunião na hora do almoço no sindicato do outro lado da rua da fábrica, explicou a situação e, em seguida, enviou os membros do outro lado da rua para ocupar a fábrica. A greve de concentração de Flint começou. [4]

In a conventional strike, union members leave the plant and establish a picket line to discourage other employees from entering, thus preventing the employer from operating. In a sit-down strike, the workers physically occupy the plant, keeping management and others out. By remaining inside the factory rather than picketing outside of it, striking workers prevented owners from bringing strikebreakers to resume production. It was in some ways easier to maintain the morale of participants in a sit-down than in a conventional strike. The strikers were removed from outside pressures and the hostility of the community that their action might have induced. Bad weather did not constitute a problem for sit-downers as it did for the pickets in an outside strike.

The Flint sit-down strikers set up their own civil system within the strike. A mayor and other civic officials were elected by the workers to maintain order within the plant. Departments included Organized Recreation, Information, Postal Service, and Sanitation. All rules were enforced by what was called a "Kangaroo Court" by the workers. Any person who broke the rules was given a trial, and punishments ranged from washing dishes to expulsion from the plant (in the most extreme cases). It was important for the strikers to maintain order in the plant if property damage occurred, the Governor would intervene with the National Guard. In addition to maintaining order, the civic government also insured a steady stream of supplies from friendly vendors outside the plant. Most of the meals for the approximately 2,000 workers occupying the plant were provided to the workers free of charge by a diner across the street. [5]

The police, armed with guns and tear gas, attempted to enter the Fisher Body 2 plant on January 11, 1937. The strikers inside the plant pelted them with hinges, bottles, and bolts, led by Bob Travis and Rob Reather. They were able to withstand several waves of attack, eventually ending the standoff. The strikers dubbed this "The Battle of Running Bulls", a mocking reference to the police ("bulls"). Fourteen strikers were injured by gunfire during the battle.

At the time, Vice President John Nance Garner supported federal intervention to break up the Flint Strike, but this idea was rejected by President Franklin D. Roosevelt. The president urged GM to recognize a union so the plants could re-open.

GM obtained a second injunction against the strike on February 2, 1937. GM was granted the injunction by Judge Edward S. Black. Judge Black owned over three thousand shares of GM. Judge Black was disbarred from the case after the UAW found out about the revelation. The union not only ignored the order, but spread the strike to Chevrolet Plant #4. To avoid tipping its hand, the union let it be known in the hours before the move that it intended to go after another plant in the complex, changing directions only at the last minute. GM, tipped off by an informant within the UAW, was ready and waiting for the union at the other plant and caught completely off guard at Plant #4. The strike ended after 44 days.

That development forced GM to bargain with the union. John L. Lewis, President of the United Mine Workers and founder and leader of the Congress of Industrial Organizations, spoke for the UAW in those negotiations UAW President Homer Martin was sent on a speaking tour to keep him out of the way. GM's representatives refused to be in the same room as the UAW's, so Governor Frank Murphy acted as courier and intermediary between the two groups. Governor Murphy sent in the Michigan National Guard, not to evict the strikers, but rather to protect them from the police and corporate strike-breakers. The two parties finally reached agreement on February 11, 1937, on a one-page agreement that recognized the UAW as the exclusive bargaining representative for GM's employees who were members of the union for the next six months. [6]

As short as this agreement was, it gave the UAW instant legitimacy. [4] The workers there also got a 5% increase in pay and were allowed to talk about the union during lunch. [7] The UAW capitalized on that opportunity, signing up 100,000 GM employees and building the union's strength through grievance strikes at GM plants throughout the country. Several participants in the strike, including Charles I. Krause, went on to greater prominence within the union. Other notable participants in the sit-down strike were future D-Day hero and Greco-Roman wrestling champion Dean Rockwell, labor leader and future UAW president Walter Reuther, and the uncle of documentary filmmaker Michael Moore, whose debut feature Roger & Me contains a clip from the strike.

In the next year, UAW membership grew from 30,000 to 500,000 members. Employees of other car manufacturers such as Ford joined up, as the entire industry was rapidly unionized. As later noted by the BBC, "the strike was heard 'round the world". [8]

The GM sit-down strike of 1936-37 was, all in all, the most significant American labor conflict in the twentieth century. When the UAW victory in the strike was followed by the capitulation of the United States Steel Corporation to the Steel Workers' Organizing Committee, the Financial Observer remarked that "an era of labor-management relations" had come to an end and "a new era" had begun.


The United Automobile Workers (UAW) labor union had only just been formed in 1935 and held its first convention in 1936. Shortly thereafter the union decided it could not survive by organizing campaigns at smaller plants as it had in the past. Instead they would organize automobile workers and go after the biggest and most powerful employer, General Motors Corporation. They would do this by focusing on their most valuable plants in Flint, Michigan. As stated by Henry Kraus, a UAW organizer of the strike, "It was the heart-and-nerve center of the vast combine. Creators of fortunes, incomparable benefactor to the chosen few, prize milch-cow of America's most patrician family, the du Ponts, whose 10,000,000 shares of GM stock assured them a one-fourth cut of the corporation's unabating profits, whatever happened in this central city of the corporation, in this non-descript over-size village, reverberated throughout the financial capitalists of the nation". [1] The importance of these plants cannot be understated, the production plants in Flint were essential to the multiple lines of GM cars, and to the cars of GM's subsidiary companies like Chevrolet and Buick. As explained by Henry Kraus, "The great concentration of autoworkers in Flint was not at the body plants but at Chevrolet and Buick which employed 14,000 and 16,000 men respectively – the largest of all general Motors' 60-odd factories". [2] Another Chevrolet factory, Plant No. 4, would be critical to the sit-down strike as it produced the engines for all Chevrolet cars sold at the time. These plants were vital to production and strikes would cripple GM production throughout the country. The UAW recently separated from the much larger union, The American Federation of Labor (AFL).

Organizing in Flint was a difficult and dangerous plan. GM controlled city politics in Flint and kept a close eye on outsiders. As Wyndham Mortimer, the first UAW officer put in charge of organizing the campaign in Flint, entered the town, he was noticed. The day after he entered Flint, in early June of 1936, he was being followed by people who were probably from the General Motors Company, "When he went through the front door, the other put his paper down and followed him out into the street. And thereafter, he or one of two others always managed to be with him". [3]

GM also maintained an extensive network of spies throughout its plants. Mortimer concluded after talking to Flint auto workers that the existing locals, which had only 122 members out of 45,000 auto workers in Flint, were riddled with spies. Accordingly, he decided that the only safe way to organize Flint was simply to bypass those locals. Mortimer, Eric Branoff, Roy Reuther, Henry Kraus, and Ralph Dale began meeting with Flint auto workers in their homes, keeping the names of new members a closely guarded secret from others in Flint and at UAW headquarters.

As the UAW studied its target, it discovered that GM had only two factories that produced the dies from which car body components were stamped: one in Flint that produced the parts for Buicks, Pontiacs, and Oldsmobiles, and another in Cleveland that produced Chevrolet parts. The union planned to strike these plants after the New Year, when Frank Murphy would become Governor of Michigan.

Events forced the union to accelerate its plans, however, when the workers at Cleveland's Fisher Body plant went on strike on December 28, 1936, due to two brothers being fired from the assembly line. The UAW immediately announced that it would not settle the Cleveland strike until it reached a national agreement with GM covering all of its plants. At the same time the union made plans to shut down Fisher #1 in Flint. Genora Johnson Dollinger was one of the main organizers and protester for the Flint sit-down. Robert Travis, at the time, was the UAW organizer during the strike. On December 30, at 8:00 AM, the union learned that GM was planning to move the dies out of Fisher #1. UAW lead organizer Bob Travis immediately called a lunchtime meeting at the union hall across the street from the plant, explained the situation, then sent the members across the street to occupy the plant. The Flint sit-down strike began. [4]

In a conventional strike, union members leave the plant and establish a picket line to discourage other employees from entering, thus preventing the employer from operating. In a sit-down strike, the workers physically occupy the plant, keeping management and others out. By remaining inside the factory rather than picketing outside of it, striking workers prevented owners from bringing strikebreakers to resume production. It was in some ways easier to maintain the morale of participants in a sit-down than in a conventional strike. The strikers were removed from outside pressures and the hostility of the community that their action might have induced. Bad weather did not constitute a problem for sit-downers as it did for the pickets in an outside strike.

The Flint sit-down strikers set up their own civil system within the strike. A mayor and other civic officials were elected by the workers to maintain order within the plant. Departments included Organized Recreation, Information, Postal Service, and Sanitation. All rules were enforced by what was called a "Kangaroo Court" by the workers. Any person who broke the rules was given a trial, and punishments ranged from washing dishes to expulsion from the plant (in the most extreme cases). It was important for the strikers to maintain order in the plant if property damage occurred, the Governor would intervene with the National Guard. In addition to maintaining order, the civic government also insured a steady stream of supplies from friendly vendors outside the plant. Most of the meals for the approximately 2,000 workers occupying the plant were provided to the workers free of charge by a diner across the street. [5]

The police, armed with guns and tear gas, attempted to enter the Fisher Body 2 plant on January 11, 1937. The strikers inside the plant pelted them with hinges, bottles, and bolts, led by Bob Travis and Rob Reather. They were able to withstand several waves of attack, eventually ending the standoff. The strikers dubbed this "The Battle of Running Bulls", a mocking reference to the police ("bulls"). Fourteen strikers were injured by gunfire during the battle.

At the time, Vice President John Nance Garner supported federal intervention to break up the Flint Strike, but this idea was rejected by President Franklin D. Roosevelt. The president urged GM to recognize a union so the plants could re-open.

GM obtained a second injunction against the strike on February 2, 1937. GM was granted the injunction by Judge Edward S. Black. Judge Black owned over three thousand shares of GM. Judge Black was disbarred from the case after the UAW found out about the revelation. The union not only ignored the order, but spread the strike to Chevrolet Plant #4. To avoid tipping its hand, the union let it be known in the hours before the move that it intended to go after another plant in the complex, changing directions only at the last minute. GM, tipped off by an informant within the UAW, was ready and waiting for the union at the other plant and caught completely off guard at Plant #4. The strike ended after 44 days.

That development forced GM to bargain with the union. John L. Lewis, President of the United Mine Workers and founder and leader of the Congress of Industrial Organizations, spoke for the UAW in those negotiations UAW President Homer Martin was sent on a speaking tour to keep him out of the way. GM's representatives refused to be in the same room as the UAW's, so Governor Frank Murphy acted as courier and intermediary between the two groups. Governor Murphy sent in the Michigan National Guard, not to evict the strikers, but rather to protect them from the police and corporate strike-breakers. The two parties finally reached agreement on February 11, 1937, on a one-page agreement that recognized the UAW as the exclusive bargaining representative for GM's employees who were members of the union for the next six months. [6]

As short as this agreement was, it gave the UAW instant legitimacy. [4] The workers there also got a 5% increase in pay and were allowed to talk about the union during lunch. [7] The UAW capitalized on that opportunity, signing up 100,000 GM employees and building the union's strength through grievance strikes at GM plants throughout the country. Several participants in the strike, including Charles I. Krause, went on to greater prominence within the union. Other notable participants in the sit-down strike were future D-Day hero and Greco-Roman wrestling champion Dean Rockwell, labor leader and future UAW president Walter Reuther, and the uncle of documentary filmmaker Michael Moore, whose debut feature Roger & Me contains a clip from the strike.

In the next year, UAW membership grew from 30,000 to 500,000 members. Employees of other car manufacturers such as Ford joined up, as the entire industry was rapidly unionized. As later noted by the BBC, "the strike was heard 'round the world". [8]

The GM sit-down strike of 1936-37 was, all in all, the most significant American labor conflict in the twentieth century. When the UAW victory in the strike was followed by the capitulation of the United States Steel Corporation to the Steel Workers' Organizing Committee, the Financial Observer remarked that "an era of labor-management relations" had come to an end and "a new era" had begun.


The Women Who Fought Tooth and Nail for the Flint Sit-Down Strikes

In downtown Flint, Mich., stands a pantheon of statues dedicated to automotive pioneers. David Buick and Louis Chevrolet, the namesakes of two of General Motors&rsquo classic brands, are both world famous. Some Flintstones would like to add a statue of a lesser-known figure: Genora Johnson, leader of the Women&rsquos Emergency Brigade during the 1936-37 Flint Sit Down Strike.

The strike began on December 30, 1936, when autoworkers occupied GM&rsquos Fisher One plant, demanding better wages, more job security, and an end to the hated assembly line &ldquospeed up,&rdquo which so exhausted the workers that they could barely pick up a fork to eat at the end of the shift. That night, the &ldquocut and sew&rdquo women in the upholstery department were ordered to leave the plant, to deter rumors of sexual mingling among strikers.

When Genora Johnson first offered to volunteer at strike headquarters, in Flint&rsquos Pengelly Building, she was assigned to the kitchen, like all the other members of the Ladies&rsquo Auxiliary. Johnson, a striker&rsquos wife long devoted to socialist causes, thought women belonged on the front lines of the strike, beside their husbands, brothers, fathers and sons. First, she organized a picket line outside Fisher One. Her two-year-old son held a placard reading &ldquoMy Daddy Strikes for Us Little Tykes.&rdquo

A partir de With Babies and Banners

On February 11, 1937, the Flint police attacked Fisher Two, in what became known as the Battle of the Running Bulls. The strikers repelled the police by pelting them with door hinges and spraying them with fire hoses. During their retreat, the police opened fire, wounding 14 unionists. After the shooting stopped, Johnson urged a group of women to break through the police lines, and protect the men inside the plant from further violence.

&ldquoI ask all the women here tonight to come down and stand with your husbands and brothers,&rdquo she declared through a loudspeaker mounted on a sound car. &ldquoIf the police are cowards enough to shoot down defenseless men, they&rsquore cowards enough to shoot down women. Women of the city of Flint, break through these police lines, and come down here and stand with your husbands and your brothers, your sons and your sweethearts.&rdquo

The Battle of the Running Bulls transformed the Ladies&rsquo Auxiliary from a homemakers&rsquo sodality to a quasi-military force. After the women formed a human shield outside Fisher Two, they realized they were just as courageous as the men, and just as capable of standing up to the police&mdashmaybe more so, because the &ldquoflatfeet,&rdquo as they call the cops, wouldn&rsquot attack women.

&ldquoWe have got to organize the women,&rdquo Johnson declared that night. &ldquoWe have got to have a military formation of the women. If the cops start firing into the men, the women can take the front line ranks. Let them dare to shoot women!&rdquo

The next day, fifty mothers, daughters, wives, and sisters gathered at the Pengelly Building, in answer to Johnson&rsquos call for women willing to place their bodies between police and strikers. &ldquoIt can&rsquot be somebody who&rsquos weak of heart!&rdquo she announced. &ldquoYou can&rsquot get hysterical if your sister beside you drops down on a pool of blood. We can&rsquot be bothered with having to take care of two people, if one is injured and another is going to go hysterical. Do not sign up for the Women&rsquos Brigade, take your role in the strike kitchen, take your role in the first aid station in the Ladies&rsquo Auxiliary.&rdquo

The first to stand was a woman in her seventies.

&ldquoThis is going to be difficult for you,&rdquo Johnson cautioned.

&ldquoYou can&rsquot keep me out,&rdquo the old woman insisted. &ldquoMy sons work in that factory. My husband worked in that factory before he died, and I have grandsons there.&rdquo

Of the thousand women who belonged to the Ladies&rsquo Auxiliary, four hundred joined the Women&rsquos Emergency Brigade. Every member was issued a red beret and red armband with the white letters &ldquoE. B.&rdquo Johnson appointed herself captain. Tall, with raw-boned features, a deep background in labor rhetoric, and a commanding manner, she was a natural leader. Her five lieutenants each commanded a squadron ready to gather outside a factory at the summons of a phone call.

The women adopted a military-style costume of jodhpurs, a waist-length jacket, and knee-high boots. And they armed themselves. From the men inside Fisher One, one woman acquired a blackjack, attaching it to a wristlet concealed inside her sleeve so she could flick it out at the first sign of trouble. All the women in the Brigade carried billy clubs, their handles whittled down to fit a female grip.

Women's Emergency Brigade picketer smashes a window at Chevrolet Plant 9. From With Babies and Banners.

The Brigade got its first taste of battle when the strikers attempted to capture and occupy two Chevrolet engine plants. At Chevy Nine, plant police resisted the takeover by firing tear gas at workers inside the plant. As the close air of the shop floor filled with the choking smoke, a striker broke a window. Pushing his bloodied face through the hole in the glass, he shouted to the women on the sidewalk, &ldquoThey are gassing us! They are gassing us!&rdquo

&ldquoSmash the windows!&rdquo ordered a voice from the union sound car.

Dressed for battle in red berets and armbands, parading with an American flag at the head of their column, thirty Brigade members pulled billy clubs out from under their long winter coats and swung them at the bank of windows.

&ldquoThey&rsquore gassing our husbands!&rdquo one woman yelled. &ldquoGive them air!&rdquo

The women shattered every pane they could reach, littering the shop floor with tinkling shards of glass. Tear gas flowed out through the jagged holes. When the Flint police attempted to arrest a club-wielding Brigade member, she wriggled in their grasp, shrieking &ldquoGet your hands off me!&rdquo

A partir de With Babies and Banners

(The next day&rsquos New York Times reported their action under the headline &ldquoWomen&rsquos Brigade Uses Heavy Clubs.&rdquo The Flint Journal wrote, &ldquoThese women smashed scores of windows in the plant in a hysterical frenzy, seemingly with an urge to destroy, for officials could find no other reason for smashing glass in window after window.&rdquo)

After the strikers captured Chevy Four, the Brigade formed a barricade around the plant.

&ldquoWhat kind of cowards hide behind women?&rdquo a cop bellowed, loudly enough so the men inside the plant could hear.

Johnson took this taunt personally. Climbing into the sound car, she grabbed the microphone to denounce the company&rsquos &ldquohired thugs.&rdquo

&ldquoWe don&rsquot want any violence,&rdquo she declared. &ldquoWe don&rsquot want any trouble. My husband is one of the Sit Down Strikers. We are going to fight to protect our men.&rdquo

A partir de With Babies and Banners

The strikers occupied GM&rsquos plants for 44 days before the company capitulated, allowing the United Auto Workers to negotiate on their behalf. The strike guaranteed middle class wages and benefits for autoworkers for generations to come.

Wearing the red beret of the Women's Emergency Brigade, Genora Johnson Dollinger addresses the UAW in 1977, using the occasion of the fortieth anniversary of the Flint strikes to demand the union include issues like child care in contract negotiations. A partir de With Babies and Banners.

At the Sit-Downers Memorial Park, outside UAW Region 1-D in Flint, there is a bronze statue of an anonymous Women&rsquos Emergency Brigade member smashing a window with a billy club. On White Shirt Day, held every February 11 in Flint to commemorate the strike&rsquos end, women dressed in red berets and armbands serve bean soup, bread and apples, food the Sit Downers ate in the plants. Genora Johnson, though, has never been memorialized. A downtown statue of Flint&rsquos Spartan woman would honor not only her, but all the women who played a role in winning the Sit-Down Strike.

Extraído de Midnight in Vehicle City: General Motors, Flint, and the Strike That Created the Middle Class by Edward McClelland. Copyright 2021. Excerpted with Permission from Beacon Press.


Flint Sit Down Strike - 75 years later

The Flint Sit-Down Strike was pivotal to the birth of the United Auto Workers.

Three-quarters of a century later the echoes of the event still resonate.

The 44-day strike took place at a time when workers were fighting for safer working conditions and to reclaim wages lost during the depression. In the weeks leading up to the start of the Flint sit down strike, auto workers at General Motors plants in Atlanta and Kansas City had already walked off the job.

But shutting down the General Motors complex in Flint would involve tens of thousands of workers and bring the fledgling UAW into direct conflict with General Motors.

“The Flint sit down was a major test for labor at large," says Mike Smith, the archivist at the Walter Reuther Library at Wayne State University, "It was a major stepping stone for the UAW. United Automobile Workers really might not have existed if this strike was not successful.”

Al Bodette worked for GM in Flint in the 1930’s. His job as a metal finisher was to buff metal edges down in the body shop. In a 2006 interview with the Flint Journal, Bodette talked about what it was like to work without a union when health and safety rules were basically non-existent. Bodette described a dangerous workplace, where a man could lose his job at the whim of a supervisor and getting caught with a union card would get you fired.

General Motors was closely watching the UAW in 1936, well aware that a strike was looming in Flint. A strike at an auto plant in Cleveland accelerated the pace of events. When GM planned to shift some supplies out of the Flint plant to avoid a possible disruption to production, the UAW acted, ordering its members to sit down on the job, effectively stopping production.

For 44 days, UAW members held their ground. Striker Al Bodette recalled that the UAW members were isolated, alone, sometimes fighting with GM security, local police and even other auto workers who just wanted to get back to work.

"They were against us….all the judges were against us…the whole city you know," Bodette told a reporter with the Flint Journal, "But any how we made it…we didn’t give in.”

Eventually, Michigan Governor Frank Murphy sent in the National Guard. But unlike in the union movement’s past when this kind of escalation would have meant violence and bloodshed, the guardsmen were not ordered to evict the sit-down strikers, but instead to keep the peace.

Walter Reuther library archivist Mike Smith says politicians like Governor Murphy were aware of a shift in public opinion in the union’s favor.

“For example….the president of the United States…Franklin Roosevelt said … ‘if I worked in a factory, I would join a union’. When was the last time you heard a president support unions to that degree," Smith asks.

Eventually, General Motors relented and agreed to recognize the United Auto Workers. Smith says the victory of the sit-down strikers legitimized the UAW. It also served as a building block for future union contracts.

Al Bodette died in 2007. His son Ron followed his father into the U-A-W. Ron Bodette, now retired and living in Mount Morris, agrees that over time the hard fight was, if not forgotten, under-appreciated.

“It seems to me that there’s a lot of stuff that I myself even took for granted even hearing the story every day when I was growing up you know," says Ron Bodette.

The reality facing unions today is dramatically different today than 75 years ago. Sit down strikes are illegal now. The economy’s different. The makeup of the workforce is different. And the public has a dimmer view of organized labor.

There are a few monuments honoring the sit-down strikers in Flint. One historic marker stands on a lonely stretch of road near the site of a former auto plant, long since torn down and now an empty lot. The historic marker a few years ago fell victim to vandals.

A short distance away, there are a few people hoping to recapture some of the spirit of the sit-down strikers. A handful of young men in their 20’s is huddled around a wood stove trying to keep warm. On an empty lot that the property owner has loaned them, members of Occupy Flint have filled a large tent with supplies they hope will keep them warm and their movement going through the winter. They are all aware of the sit-downer strikers history in Flint.

One of them, a man named Sean, says he see parallels between the sit down strikers and the occupy movement.

“There’s things that happened there…75 years ago…that are happening today…people’s eyes are opening," says Sean.

Another occupier named Jason agrees. “What they won for us has slowly been bled away and changed back to the system the industry mongers would like to see," says Jason, "which is….low wages…low regulations on things like safety and health.”

The occupiers see themselves as something of a 21st century version of the sitdown strikers. They feel they are starting a movement that can affect the kind of change the union movement achieved in the 1930’s.

Walter Reuther library archivist Mike Smith feels equating the Occupy movement with the Flint sit down strike to be ‘somewhat of a leap’.

“You don’t have an industry that needs hundreds of thousands of workers where you have a base so that you’re not only just occupying and having signs…and sitting in a park." says Smith. Reflecting on the sit down strikers, Smith says "(They had actual) tools…i.e., shutting down production that can influence the situation.”

Longtime UAW member and son of a sit down striker, Ron Bodette sees it a little differently. Bodette likes the Occupiers, but he also sees the movement’s future as limited.

“These Occupy Wall Street people that are out there now they’re trying to do everything legal that they can. Every place they turn they run into a dead end," says Ron Bodette, "They’re not asking for much. And they’re peaceful, as peaceful as you can get. And what’s happening? They’re not getting anything done.”

Bodette says for real change to take place, the Occupiers will need to take a cue from the sit down strikers and break some rules.

The UAW is planning to commemorate the 75th anniversary of the Flint Sit Down Strike in February, coinciding with the anniversary of the ending of the strike.